Parque Nacional Liuwa Plains – Generalidades

En español nos podemos referir a las llanuras de Liuwa cuando hablamos de este pequeño y remoto Parque Nacional de Zambia. De su superficie de 3.663 km2, una gran parte es una vasta llanura de hierba apenas interrumpida por algunas pequeñas islas en las que se elevan algunas palmeras o árboles, y algunos pans, o algunos salares que salpican la llanura de hierba.

En algunos puntos puedes girar sobre ti mismo 360º viendo sólo una extensión totalmente plana. Liuwa Plains ofrece un paisaje, hábitat y escenario totalmente diferente al del resto de los Parques Nacionales del país. Los lugares más similares son, probablemente Katavi, en el oeste de Tanzania, y el Kazuma Pan, mucho más pequeño, en Zimbabwe.

Cuando comienzan las lluvias, a partir de finales de Octubre – Noviembre, la hierba fresca que aparece en esta inmensa llanura, favorecida con las sales de los “pans” son el atractivo para la Gran Migración de ñus, que gran cantidad de rebaños se mueven en busca de nuevos pastos frescos.

Según las lluvias se intensifican en los meses siguientes, una gran parte de la superficie de Liuwa Plains queda inundado e intransitable durante los meses de Enero a Mayo. Cuando las lluvias terminan el agua comienza a filtrarse y evaporarse, y las llanuras comienzan a agostarse poco a poco.

Pero en el centro, y especialmente en el sur de esta enorme llanura, parte del agua queda retenido en los salares que salpican las llanuras. Durante una ruta de safari vale la pena investigarlos, ya que este agua salina y la hierba circundante son un imán que atrae a grandes concentraciones de aves o antílopes.

Liuwa Plains ha sido durante mucho tiempo un lugar muy especial, ya declarado “coto privado de caza del rey” en el siglo XIX por el rey de Barotseland, y posteriormente administrado por el rey Litunga. Los aldeanos quedaron a cargo de protección del lugar.

En 1972 evolucionó a ser convertido en Parque Nacional y su administración pasó a estar bajo el gobierno central. Aunque se mantuvieron algunos derechos para los locales, como permitirles que sus ganados pastaran, pescar en los ríos y cosechar plantas para su uso en artesanía tradicional, lamentablemente su conexión cultural con la tierra se rompió y abandonaron la protección del lugar. Poco a poco, sin suficiente cobertura de protección por parte del Gobierno, la caza furtiva comenzó a devastar las llanuras de Liuwa.

La década de los 90 fue devastadora en destrucción por caza furtive, y fue en 2003  cuando African Parks tomó el control del parque. El inicio de su gestión se basó en reestablecer el vínculo con el rey, e involucrar nuevamente a los aldeanos de las comunidades locales. En la actualidad son ellos quienes administran los campamentos para visitantes, actividad que les genera recursos económicos y mantiene su interés en la conservación y protección de la vida salvaje.

Liuwa Plains – Cómo llegar

Plantearse una visita a Liuwa Plains, como en realidad a todo el resto de Parques Nacionales de Zambia, hay que tener en cuenta distancias y tiempos, ya que son considerables. Es posible llegar por carretera o por aire.

Por tierra, es posible acceder en coche desde Kalabo, última población al sur del Parque Nacional.

Pero hay que tener en cuenta que desde Livingstone se necesitan unas 9-10 horas para llegar hasta Kalabo, y desde Lusaka más de 12 horas. Por tanto es muy recomendable que Liuwa Plains forme parte de una ruta de safari en el que se incluyan más lugares.

Desde Livingstone  tiene todo el sentido realizar una parada y exploración de las Cataratas Sioma, generadas por el río Zambezi, y explorar el Parque Nacional Sioma-Ngwezi. Desde Lusaka el lugar de parada y exploración lógico es el norte del PN Kafue.

También posible llegar por aire, ya que en Kalabo hay un pequeño aeropuerto. Los vuelos pueden llegar igualmente desde Lusaka, desde Livingstone, o desde otro parque nacional. Hay que tener en cuenta que estos vuelos son caros, y que si llegas por aire, es porque has elegido alojarte en el único lodge disponible en este parque, o has organizado con una empresa que habrá organizado un campamento con coches de safari para ti y los componentes de tu grupo.

Liuwa Plains – Dónde alojarse

La lejanía, el aislamiento, la dificultad para llegar, los escasos servicios…. Para los amantes de la naturaleza son elementos que convierten la experiencia de safari en increíblemente auténtica, una de las pocas oportunidades que quedan en el planeta para sentirte pionero y explorador.

Muy recientemente, la empresa Time + Tide en colaboración con la gestora African Parks, ha construido y puesto en marcha el Time + Tide King Lewanika, un alojamiento de lujo, con infinitas vistas panorámicas y una gran cantidad de vida salvaje en el entorno. Este alojamiento está abierto desde finales de octubre hasta mediados de julio y ofrece 6 villas de lujo diseñadas específicamente para aprovechar al máximo las espectaculares vistas panorámicas. El acceso al Parque se cierra entre los meses de Diciembre a Abril, con lo que en estos meses, los huéspedes de Time + Tide King Lewanika, son los únicos humanos en Liuwa Plains.

Pero si tu bolsillo no te permite el lujo, la opción más asequible es alojarte en alguno de los 4 campings dentro del Parque. Por supuesto esto implica venir equipado para acampar. Pero los campings cuentan con edificio de duchas e inodoros, y el personal local que los atienden colaboran y ayudan a los campistas, además de tener la posibilidad de contratar scouts que te guíen durante el safari para acceder rápidamente a las áreas más interesantes del parque.

Liuwa Plains – Cuando visitar

El parque está abierto a visitantes desde mayo/junio a diciembre, dependiendo de las lluvias. Es en Noviembre cuando se produce la migración de ñus azules procedentes de Angola, un buen momento para visitar este remoto parque.

Desde enero hasta aproximadamente mayo, una gran parte de la llanura está totalmente cubierta de aguas poco profundas, aunque el parque está cerrado a los visitantes hasta mediados de abril, estas condiciones son perfectas para los grandes rebaños de herbívoros que se reúnen allí y la gran cantidad de aves que también llegan.

Sin embargo, alrededor de junio / julio las llanuras se secan, las aguas retroceden hacia el norte y gradualmente los rebaños también migran, abandonando los pozos de agua del lado sur de la llanura hacia el noroeste.

De agosto a octubre, las manadas de herbívoros comienzan a desplazarse hacia el sur nuevamente, a medida que las lluvias se acercan, las manadas de ñus aumentan en número y avanzan de nuevo hacia el sur. En noviembre y diciembre caen las primeras lluvias, y las llanuras se llenas de herbívoros, incluidas crías. Noviembre puede ser considerado el mejor momento para visitar el parque.

Liuwa Plains – Vida Salvaje

El status de la vida salvaje en Liuwa, tras años de buena gestión por parte de African Parks, que se hizo cargo de la gestión del Parque en 2003, ha avanzado a una recuperación muy notable, después de la descontrolada caza furtiva en la década de los 90 que llevó a algunas especies como el rinoceronte a la extinción, a otras casi a la extinción, y a muchas a abandonar el área.

Una de las historias más dramáticas de la destrucción por la caza furtiva descontrolada, fue la de las manadas de leones: en 2007 sólo quedaba una leona en todo el parque, conocida popularmente como Lady Liuwa, cuya historia de supervivencia se hizo famosa por un documental de National Geographic en 2010.

Numerosos esfuerzos por parte de African Parks en colaboración con otras instituciones, llevaron a conseguir que Lady Liuwa dejara de estar sola, y que la población de leones en Liuwa Plains sea en la actualidad sana y siga creciendo.

La excelente gestión de la ONG African Parks ha reanudado la vida en este parque, que estuvo a punto de extinguirse totalmente. El censo vida salvaje de 2018 daba datos de 42.000 ñus, cuando en el censo de 2004, tras la devastación de caza furtiva en de la década de los 90, se estimaron sólo 15.000.

El aumento se ha reflejado mostrando poblaciones crecientes de todas las especies de herbívoros, recuperando bien de forma natural su población, como el lechwe rojo, las cebras…. Pero también se ha producido el regreso de especies como el antílope roan o los perros salvajes.

Y otras especies que habían quedados extinguidas, se han reintroducido como eland y búfalo. Los rangers dicen que todavía se encuentran sitatunga en algunos de los ríos en el borde del parque, este tímido antílope que en Zambia sólo habita en Busanga Plains, en el norte de Kafue.

Y todos los depredadores están presentes en Liuwa Plains, como leopardos, guepardos, perros salvajes y hienas.

Muchos de los mamíferos más grandes de Liuwa tienden a agruparse en grandes manadas cuando están en la llanura, como es común en vastas áreas abiertas, y estas manadas son gran parte de la atracción del parque. Pero también se puede ver otra fauna más pequeña, como chacales, mangostas y puercoespines.

Liuwa es un paraíso para los amantes de las aves, cuenta con centenares de especies: espectaculares grullas coronadas; grullas barbudas, en peligro de extinción en muchos lugares, prosperan aquí con éxito; pelícanos, cigüeñas de pico abierto, pico amarillo, marabú, espátulas, garzas grises, garcetas y muchas otras aves acuáticas. Las aves secretarias y las avutardas de vientre blanco y de Denham, son comunes en la zona. La llanura también es una gran área para las aves rapaces, desde el cernícalo mayor hasta el águila marcial y el bateleur, el águila pescadora y el buitre de palma.

Liuwa es un paraíso para los amantes de las aves, cuenta con centenares de especies: espectaculares grullas coronadas; grullas barbudas, en peligro de extinción en muchos lugares, prosperan aquí con éxito; pelícanos, cigüeñas de pico abierto, pico amarillo, marabú, espátulas, garzas grises, garcetas y muchas otras aves acuáticas. Secretarios y avutardas de vientre blanco y de Denham, son comunes en la zona. La llanura también es una gran área para las aves rapaces, desde el cernícalo mayor hasta el águila marcial y el bateleur, el águila pescadora y el buitre de palma.